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DEL MEMBRILLO Y SU VERANILLO

Membrillero pintado por Antonio López
Membrillero pintado por Antonio López. De hecho, es el protagonista de la película «El sol del membrillo».

Estamos justo estrenando otoño y estos días son los del «veranillo del membrillo». Sí o sí tenemos que hablaros de la «Cenicienta de las frutas». Leed la entrada y entenderéis el porqué.

El membrillero y sus frutos

El membrillero es un árbol frutal de pequeño o mediano tamaño nativo de la región del Cáucaso. Pertenece a la familia de las Rosáceas, al igual que otros frutales como el manzano, el ciruelo, el almendro o el melocotón.

Sus hojas son grandes, de un color verde oscuro mate, y cubiertas por pelusa en el envés. Las flores, grandes y vistosas, surgen en la primavera después de las hojas. Su fruto es quizás el menos agraciado de las rosáceas.

Aunque varían mucho en su forma, suelen tener el aspecto de una pera grande y deforme. Cuando están inmaduros, una pelusa densa de color gris claro que les da cierto aspecto de sucios. Pero cuando les llega el momento de madurar pierden la pelusa y adquieren un bonito color dorado.

Difícil de disfrutar en crudo

En cuanto a sabor y textura tampoco han salido bien parado. Su pulpa es dura, ácida y astringente, lo que hace que apenas se consuma en fresco. Eso sí, al menos suele ser muy aromática.

¿Sabías que el fruto del membrillo se empleaba como ambientador natural? Se ponían en el armario para que comunicara a la ropa su agradable aroma.

Historietas de la antigüedad en torno al membrillo

En la Grecia antigua los membrilleros estaban consagrados a Afrodita, la diosa del amor, protectora del matrimonio y de la fertilidad. Según Plutarco, historiador y moralista griego, el legislador ateniense Solón decretó que las recién casadas debían comerse un membrillo antes de entrar en la cámara nupcial, para que su aliento fuera tan dulce y agradable como la fragancia de este fruto. Solo espero que fueran más agradables de comer que los actuales.

Membrillo
Hay varios elementos vegetales asociados a Afrodita/Venus. Si aparece con un membrillo, sospecha que hay o puede haber casorio. En este cuadro Alegoría (Marte, Venus, Victoria y Cupido) de Paris, Bordone ca.1560 una Victoria corona de mirto a Marte y a Venus aludiendo a la fidelidad y al amor eterno, Cupido esparce las rosas del amor mientras Venus está arrancando un membrillo.

Los griegos conocían una variedad común de membrillero procedente de la región de Cidonia (Cydon) en la isla de Creta, de ahí su nombre científico, Cydonia oblonga. Su aspecto, sobre todo cuanto está maduro, pudo dar lugar a confusión con las manzanas.

Por este motivo, según la RAE, la palabra membrillo procede del latín melimēlum ‘manzana dulce’, y este a su vez del griego melímēlon. Los romanos también usaban membrillos en la cocina, según se puede comprobar en el conocido libro de cocina romano de Apicio.

«No seas membrillo y permite pasar»

Esto es lo que decían Héroes del Silencio en la canción «Entre dos tierras». Asimismo, llamamos membrillo, con cierto carácter despectivo, a alguien duro de mollera, de pocas entendederas, ingenuo o lo que en castellano entendemos por un zoquete.

El membrillo y el clima

Presentados ya el árbol y el fruto tocaría explicar de una vez qué es eso del «veranillo del membrillo».

Se trata de un periodo de días (no más de una semana) a comienzos del otoño en los que hace un calor más propio del verano, llegándose a alcanzar temperaturas de hasta 30 º C.

Este periodo coincide con la época de la recolección de muchas cosechas, por lo que no son raros los municipios que celebran sus fiestas patronales por «San Miguel» (el 29 de septiembre). Unos días para los que la sabiduría popular tiene sus propios refranes, como «por el veranillo de San Miguel están los frutos como la miel» o «el sol septembrino madura el membrillo».

veranillo del membrillo
Al igual que los adolescentes, el fruto del membrillo pierde la pelusa cuando madura. A este mío todavía le falta un poco para estar en su punto.

El cultivo del membrillo

Dejamos aquí tres cositas básicas para los aficionados al huerto y las planticas en general.

  • Es un árbol propio de climas templados, agradece situaciones aireadas y es de los frutales que reclaman más cantidad de luz.
  • Le da igual los suelos fértiles o pobres, pero a ser posible, que sean un poquito ácidos.
  • Por otra parte, este carácter más bien sufrido del membrillero lo hace apto para ser utilizado como patrón de injerto de otros frutales emparentados con él.

Desde el punto de vista agronómico es una planta poco productiva, de la que resulta difícil obtener buenos rendimientos de fruta de alta calidad. Si añadimos que sus frutos no se consumen en fresco, sino procesados en forma de un dulce tradicional, es fácil entender que sea un cultivo minoritario en España. Así, el membrillo se cultiva sobre todo en Andalucía y en mucha menor medida en Extremadura, Valencia y Castilla-la Mancha.

¿Sabías que es posible encontrar sobre una misma planta frutos de formas distintas? La forma de los membrillos puede variar según la edad, el clima, el terreno y el sistema de cultivo.

Chaenomeles japonica
Las grandes y bonitas flores de cinco pétalos han hecho al membrillo común atractivo también como planta ornamental. Claro que el membrillero japonés (Chaenomeles japonica) es mucho más vistoso.

El membrillo en casa

El membrillo en fresco tiene pocos azúcares, por lo que sería estupendo para una dieta hipocalórica si no fuera porque su sabor ácido y su textura no resultan nada agradable a la hora de comérselo a mordiscos. Salvo que seas mexicano y te encante preparártelo crudo con sal, chile y limón. Por esta razón se consume sobre todo en como dulce. En España la carne de membrillo, en Italia la cotognata y en Portugal una compota de membrillo que bien podría ser la mermelada original si atendemos a su nombre.

lámina botánica de membrillo
Lámina botánica antigua del membrillo. El fruto recibe muchos nombres distintos: gamboa, zamboa, azamboa, azamboero de Granada, codón, codonera, codoñato, codoñera, coduñer, codony (catalán), marmello, marmeleiro (portugues y gallego).

La abundancia de pectina de esta fruta es la responsable de la consistencia sólida característica de la carne de membrillo una vez cocinado. Es más, esa cantidad de pectina, junto con los taninos, hace al membrillo un remedio casero habitual en caso de diarreas y otros trastornos gastrointestinales. Mientras que la pectina reduce el tránsito intestinal al retener agua y disminuye la acidez, los taninos secan y desinflaman la mucosa del intestino.

dulce de membrillo
El dulce o carne de membrillo es originario de España pero está muy presente en la gastronomía latinoamericana. Fuente: Asturnut at English Wikipedia

Nuestros consejos

Si te planteas comprar algunos membrillos para preparar este tradicional dulce (o para cocinar que también tiene su aquel), solo contarte que si tienen la piel verdosa están todavía inmaduros. Esto no tiene por qué suponer un gran problema, ya que el membrillo es climatérico (capaz de madurar fuera del árbol) y es posible acelerar su maduración dejándolo a temperatura ambiente. Puedes dejarlo cerca de alguna otra fruta, ya que es muy sensible al etileno. Las manchas en la piel en los frutos pueden indicar que están muy maduros o que han sufrido golpes durante la cosecha, pero tampoco pasa nada si los vas a cocinar pronto. En caso de que el frutero con los membrillos te haya quedado tan bonito y otoñal que te da pena tocarlo, que sepas que una vez cosechado dura de 2 a 3 meses.

Y, para terminar, ¿Sabías que en el Quijote de la Mancha se alaba el dulce o carne de membrillo? 

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